Meer dan 50 jaar Yakult Ladies!

Yakult wordt sinds 1963 door Yakult Ladies’ huis-aan-huis en zelfs op kantoor geleverd in Japan. Eén van de zeer gewaardeerde Yakult Ladies, Toshiko Hagiwara (71), herinnert zich deze dynamische pioniersjaren nog goed en denkt er met plezier aan terug.

Yakult wordt sinds 1963 door Yakult Ladies’ huis-aan-huis en zelfs op kantoor geleverd in Japan. De Japanse wetenschapper en oprichter van Yakult, dr. Minoru Shirota, zette deze unieke en persoonlijke manier van distributie en verkoop zelf op. In de eerste jaren was Yakult nog op kleine schaal en alleen in Japan verkrijgbaar. Maar dr. Shirota wilde zoveel mogelijk mensen elke dag laten genieten van Yakult. Verder vond hij het belangrijk dat ieder flesje met persoonlijke aandacht bij zijn consumenten zou worden bezorgd. Met nét zoveel zorg als bij de productie van elk flesje. Dit was het begin van een exclusief verkoopsysteem, tot in detail uitgedacht door dr. Shirota en een opvallende ontwikkeling in een tijd waarin vrouwen in Japan vaak geen eigen inkomen hadden. Met een baan als Yakult Lady hadden vrouwen nu de kans om zelf geld te verdienen door een eigen klantenkring op te bouwen binnen de organisatie van Yakult.

Yakult Ladies zijn nog altijd succesvol in het thuisland van Yakult, Japan, maar ook in andere delen van Azië en in Zuid-Amerika. Wat deze indrukwekkende groep van inmiddels 80.000 vrouwen (!) zo bijzonder maakt, is hun sociale rol. Ze hebben vaak een uitgebreide kring van loyale consumenten, kennen bijna iedereen in hun regio en zijn daardoor een vast onderdeel van het dagelijks leven in Japan. Precies zoals dr. Shirota het ruim een halve eeuw geleden al voor zich zag.

Parels van Yakult

Eén van de zeer gewaardeerde Yakult Ladies, Toshiko Hagiwara (71), herinnert zich deze dynamische pioniersjaren nog goed en denkt er met plezier aan terug. Mevrouw Hagiwara is niet zomaar een Yakult Lady, ze werkt al bijna 50 jaar voor Yakult! Ze is echt een van de iconen van Yakult, met de langste staat van dienst. Ze werkt in Hamacho, net buiten het centrum van Tokio en haar ogen schitteren als ze haar ervaringen van lang geleden trots met ons deelt. Ze begon in 1965 en komt nog steeds bij veel bedrijven uit die tijd.

Mevrouw Hagiwara: “Ik ben een van de weinige Ladies die vooral aan kantoorpersoneel levert. Toen ik aangenomen werd, kwamen er veel grote bedrijven in de omgeving en kreeg ik steeds meer aanvragen voor de producten van Yakult. Veel van mijn eerste, trouwe klanten zijn gebleve

Mevrouw Hagiwara bezorgt zo’n 200 flesjes Yakult per dag en doet haar hele route lopend. Elk dag weer duwt ze haar eigen Yakult handkar vol lekkere gekoelde flesjes energiek voor zich uit. Toshiko Hagiwara: “Nooit gedacht dat ik dit werk zo lang zou blijven doen, maar ik kan me nu ook niet meer voorstellen dat ik er ooit mee op zal houden!” Als deze markante Yakult Lady ons ook nog laat weten dat ze nog nooit een dag heeft gemist, vragen wij haar naar het geheim van haar enthousiasme, jeugdigheid en levenslust. Mevrouw Hagiwara: “Ik heb altijd fijne klanten en collega’s om me heen die me energie geven en me scherp en fris houden. Ik heb iedere dag plezier in dit werk en daarom ben ik van plan om dit nog járen te blijven doen!” En dat is niet eens zo heel ver gezocht, want er zijn inmiddels Yakult ladies van 90 jaar en ouder die nog altijd elk dag actief aan het werk zijn.

Ze heeft in die vijf decennia al de nodige veranderingen meegemaakt: de originele zware en breekbare glazen Yakult flesjes veranderden naar een nieuw recyclebaar en licht kunststof design; het aantal Yakult Ladies is van enkele tientallen dames in Tokio gegroeid naar meer dan 40.500 over heel Japan en intussen zijn er in 12 landen Yakult Ladies aan het werk, zoals in Thailand, India, Brazilië, Mexico en Maleisië.

Maar de meest interessante ervaringen zijn voor haar toch de verhalen van haar eigen klanten die ze al zo lang kent. Lachend zegt ze: “Zelfs na 48 jaar kijk ik nog steeds uit naar de vertrouwde gesprekken met hen. Ik word elke dag met zoveel hartelijkheid ontvangen en ben aan hen gehecht. Ik geloof dat we met ons werk veel goeds doen, want wij Yakult Ladies hebben altijd extra aandacht voor onze omgeving.” En dit is inderdaad in een notendop de toegevoegde waarde van de Yakult Lady. Voor veel mensen betekenen ze meer dan ‘zomaar een vertegenwoordiger’. Vooral in Japan, waar het vanzelfsprekend is dat sommige Ladies hun oudere klanten speciaal bezoeken om te kijken hoe het met hen gaat. Ze maken een praatje en doen soms een boodschap voor hen. De Ladies hebben een groot netwerk, kunnen daarom goed signaleren en zo bijvoorbeeld voorkomen dat ouderen of anderen vereenzamen.
Ook dr. Shirota zag de voordelen van de Yakult Ladies lang geleden al en deze manier van werken is nog altijd uniek. Hij noemde in een toespraak in de jaren ‘70 bijvoorbeeld dat Yakult twee kenmerken heeft: levende bacteriën én een zeer specifiek en levendig sales systeem waarmee we heel gericht kunnen werken. Yakult Ladies zijn nog altijd de parels van Yakult in Japan want door ieder flesje zo persoonlijk af te leveren wordt de consument elke dag opnieuw weer even in het zonnetje gezet.